वर्ल्ड चैम्पियन से प्रेरित इसाइया

अलेक्स क्रैमर्स

अपने सम्पूर्ण बास्केटबॉल कैरियरमें संदेह और अधोमूल्यांकन के शिकार, किंग्स गार्ड इसाइया थॉमस को किसी प्रेरणा या प्रोत्साहन की शायद ही जरूरत होती हो। लेकिन जब खेल के दिन कोई अपराजित वर्ल्ड चैम्पियन अपनी आवाज बुलन्द कर रहा हो तो नं. 22 सुनने और सीखने को हमेशा उत्सुक रहता है।

जब वह एनबीए के टॉप प्वाइंट गार्ड्स से प्रतिस्पर्द्धा करने कोर्ट में दाखिल होने की तैयारी करता है तो UW प्रॉडक्ट उसके मित्र और शिक्षक – बॉक्सिंग सुपरस्टार और आठ बार विश्व के ’टाइटल होल्डर’ रह चुके फ्लॉयड मेवेदर – से मूल्यवान सलाह प्राप्त कर लेता है।

थॉमस का कहना है: “वह तो बस यही कहता है कि ’हर बन्दा बस एक जैसा है – वह आपकी ही तरह अपने जूतों के फीते कसता है - चाहे वह माइकेल जॉर्डन हो या और कोई’”।

“वह हर गेम से पहले मुझे बुलाता है और कहता है ’अब फोकस करने का समय है। अब चाहे तुम क्रिस पॉल के खिलाफ खेलो या डेरिक रोज़ के – वे भी तुम्हारी ही तरह अपनी जर्सी पहनते हैं। तुम्हें बस उनसे थोड़ा बेहतर करके दिखाना है।“

बन्दूक की गोली जैसे तत्पर, अभूतपूर्व दृढ़संकल्प और एक चैम्पियन की प्रतिस्पर्द्धा भरी शक्ति से सम्पन्न, सैक्रामेंटो ड्राफ्टी और दुनिया के बेहतरीन ’जैसे को तैसा’ विचारधारा वाले बॉक्सर के बीच जो समानताएँ हैं वे उनकी 6 फुट की कद-काठी से कहीं आगे जाती हैं।

टीम को देखने के बाद मेवेदर के साथ अपनी सम्पर्क-सूचनाएँ साझा करने वाले, 5 फुट 9 इंच की लम्बाई वाला गार्ड कहता है: “जो हो चुका उसे वह दुहराता नहीं”।

“हम दोनों छोटे कद के हैं– हम दोनों ने 2011 में लास वेगास में 45-0 बॉक्सर प्रशिक्षण प्राप्त किया था।“

“उसे कोई पराजित नहीं कर सकता। उसने ऐसा कारनामा किया है, जैसा और कोई नहीं कर सकता। लेकिन साथ ही हमारे पेशे में आपको छोटे कद के ऐसे लोग नहीं मिलेंगे जो NBA तक पहुँचे हों – या किसी भी पेशेवर खेल में। इसलिए, मैं दुनिया को हैरत में डालना चाहता हूँ, ठीक वैसे ही जैसे वह अपने अपराजित ककैरियरसे लोगों को आश्चर्य से भर रहा है।“

अपने खेल में इस दिग्गज बॉक्सर के अभूतपूर्व दबदबे से प्रभावित होकर, अगली गर्मी में मेवेदर के साथ कठोर प्रशिक्षण से अपने शरीर को गुजारकर थॉमस अपने को अनुकूल बनाना चाहता है।

“मुझे अपने बेहतरीन शेप में देखकर उसने वाकई मुझसे (साथ वर्क-आउट करने की) बात की थी – और मुझे उस अनुभव का इंतजार है।“ टैकोमा के एक निवासी ने कहा। “इससे सचमुच मुझे बास्केटबॉल कोर्ट में मदद मिलेगी।“

और जब कठोर प्रतिस्पर्द्धा की बात उठती है तो थॉमस यह राज उगलता है कि वह दो बार ’रिंग मैग्जीन फाइटर ऑफ दि इयर’ रह चुके चैम्पियन को चुनौती देना चाहता है जिसने 2008 NBA ऑल-स्टार वीकेंड सेलेब्रिटी गेम में 14 प्वाइंट का स्कोर जीतकर बास्केटबॉल में अपनी ताकत का परिचय दिया था।

थॉमस जरा मंद हँसी हँसते हुए कहता है: “मैंने उसके साथ आमने-सामने नहीं खेला है लेकिन वह अक्सर इस बारे में कहता रहता है कि वह NBA में कैसे जा सकता है, (और) वह इतना प्रतिभाशाली कैसे है। एक दिन जब हम ज़िम में मिलेंगे तो मैं (हर किसी को) दिखा दूँगा कि वह ’ऑफिशियल’ है या नहीं।“

जब नं. 22 ने सितम्बर 14 में मेवेदर की चैम्पियनशिप का चरम रूप देखा – उस शानदार घटना को “जीवन का सबसे बड़ा अनुभव” बताते हुए –तो बॉक्सर ने 5 नवम्बर को ’हॉक्स ऐट दि स्लीप ट्रेन एरीना’ में थॉमस और किंग्स को सक्रिय अवस्था में पकड़ के उसके एहसान का बदला चुका दिया।

“उसने कहा: ’मैं हमेशा अपना वादा निभाता हूँ’, 2012 NBA ऑल-रूकी सेकेंड टीम सेलेक्शन ने याद करते हुए यह बात कही। “मैंने कहा था न कि मैं तुम्हारी सहायता के लिए आऊँगा और इस साल मैं कुछ गेम्स और खेलूँगा।“

मेवेदर के साथ होते हुए, यह थर्ड-इयर गार्ड अपनी बुलन्दी में है और वह प्रतिस्पर्द्धा में अपना लोहा मनवाता रहेगा।

और एक बात

- अपनी सबसे बड़ी ताकत को फायनल राउंड के लिए बचाकर रखते हुए, थॉमस सैक्रामेंटो की उत्साह भरी वापसी के प्रयासों के लिए नियमित रूप से ऑफ-दि-बेंच प्रदर्शन पर उतर आया है, नवम्बर 5 को अपने ’शिक्षक’ की उपस्थिति में खेले गए चौथे क्वार्टर में अपनी टीम-हाई 26 प्वाइंट्स में से 18 स्कोर जीतकर।

“मैं हमेशा वह बनना चाहता हूँ जो मैं हूँ। और जब मैं खेल के मैदान में आता हूँ – चाहे मैं स्टार्ट करूँ या ऑफ-दि-बेंच रहूँ – मैं बस गेम की दिशा बदल देना चाहता हूँ।“ उसका कहना है: “वह मेरे लिए सबसे बड़ी चीज है जो मैं करना चाहता हूँ – गेम के नतीजे को बदल देना।“